AUTOMNALES: ITW de F. Longchamp

par | 19 Oct 2009

Entretien avec François Longchamp – Conseiller d’Etat en charge du Département de la solidarité et de l’emploi, Responsable politique de Palexpo.

Rapide retour en arrière. Le 8 septembre vous apprenez l’annulation de la Foire de Genève, comment réagissez-vous?
Avec stupéfaction et beaucoup de peine. J’ai été abasourdi d’apprendre que Sesam SA allait annuler la Foire à moins de trois mois de l’ouverture. Cette décision s’avérait être désastreuse et catastrophique pour certains exposants qui avaient déjà commandé du matériel ou engagé des collaborateurs. Il est apparu évident que nous n’allions pas laisser tomber les commerçants, les artisans, les agriculteurs, les fournisseurs, les sous-traitants, les visiteurs fidèles et tous ceux qui comptent sur la Foire de Genève depuis presque 60 ans pour une part importante de leur chiffre d’affaire. Ce sont des millions de retombées économiques qui allaient s’échapper. Il fallait empêcher que cette annulation fasse entrer de plein fouet certaines entreprises dans la crise et pénaliser davantage celles qui en sont déjà victimes.

Vivianne de Witt dirige Sesam SA – Foire de Genève. Qu’avez-vous envie de lui dire aujourd’hui?
Qu’elle a manqué de loyauté envers les autorités en agissant de la sorte. La situation en matière de grippe n’était pas à ce point dramatique pour justifier l’annulation et la situation du commerce genevois n’est pas tout à fait celle décrite. Je démens pour le reste les propos qui parlent d’un désinvestissement de l’Etat…Telecom 2009 a été maintenu, le Salon de l’Auto le sera également. Mais je ne veux pas entrer dans des polémiques avec Mme de Witt ce d’autant qu’elle est une cliente de Palexpo, qu’elle a mené avec beaucoup de talent jusqu’ici la Foire de Genève et qu’il faut lui rendre hommage pour cela. Cela étant, ma responsabilité politique est aujourd’hui de faire en sorte qu’un événement auxquels les Genevois sont attachés puisse avoir lieu: ce seront «Les Automnales».

Vous avez rapidement rebondi. Qu’est-ce qui a motivé cette réactivité?
Perdre la Foire aurait été lourd pour Palexpo et la population, d’autant plus en plein cœur de la haute saison. Nous avons donc pris la décision d’organiser un événement populaire et festif qui prenne la place de la Foire de Genève dans le calendrier car je sais que les Genevois sont très attachés à ce genre de manifestation. Tous nos efforts se concentrent là!

Comment est né le concept des Automnales? D’où vient le nom?
En politique, il y a des moments pour la réflexion et d’autres pour l’action. En lien avec Palexpo et avec le Conseil d’Etat in corpore il a été décidé d’agir. On s’est donné une semaine pour élaborer le concept. Une semaine plus tard, Palexpo pouvait présenter son projet des Automnales élaboré par son équipe de communication. Le terme «Les Automnales» évoque les Lupercales, les Saturnales, les Bacchanales… Au niveau du lexique c’est un choix festif. Le domaine internet www.automnales.ch était en plus libre de droit.

Tout le monde semble vous soutenir dans votre démarche. Mais les stands sont-ils loués?
En quelques jours, les demandes de réservation nous permettent de dire que nous atteindrons certainement les objectifs fixés, c’est-à-dire 10’000 m2 de stands loués. Voire même qu’on les dépassera très probablement. Visiblement, il y a une grande attente des commerçants et les messages de sympathie nous laissent entendre qu’il y a aussi une grande attente du public.

Palexpo peut-il profiter de cette annulation pour reprendre l’organisation de la Foire à son compte?
Palexpo est devenue une Société Anonyme en juin 2008. Même si l’Etat reste majoritaire, cela permet à des partenaires privés de rentrer dans son capital. La manifestation du Salon de l’Auto par exemple est entrée dans le capital de Palexpo et c’est une manière de la fidéliser. Autre exemple, le Salon du Livre. Palexpo a racheté cette manifestation pour la voir rester à Genève. Avec la Foire de Genève, nous n’avions aucune crainte de la voir partir à Paris ou à Lyon du fait même de son nom, donc il n’y avait aucune raison de s’inquiéter de son départ, donc aucune raison de la racheter ou de lui mettre le grappin dessus d’une autre manière.

Projetons-nous dans l’avenir. Les Automnales sont-elles vouées à perdurer?
Nous ne pouvons imaginer qu’il n’y ait pas à Palexpo un événement de ce type-là, à cette période-là, que ce soient Les Automnales ou une Foire de Genève qui aurait restauré la confiance. À ce stade, les choses restent totalement ouvertes.

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François Longchamp, Conseiller d’Etat en charge du Département de la solidarité et de l’emploi, Responsable politique de Palexpo.

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