Même si elle offre toujours de magnifiques paysages alpestres et de nombreux espaces bucoliques, la Suisse s’est profondément transformée ces dernières décennies, pour devenir un pays urbain. Ainsi, quelque 74% de sa population vit dans les villes et les agglomérations. Cette proportion était de 61,5% en 1980 et de 69% en 1990. Dans ces mêmes zones se concentrent 82% des emplois. D’autre part, la surface occupée par les bâtiments et les infrastructures s’est étendue de 32’700 ha (+13%) en douze ans. Les nombreux indicateurs que produit l’Office fédéral de la statistique (OFS) contribuent très largement à l’observation systématique de l’espace ainsi qu’à sa gestion et font ressortir l’importance de la dynamique territoriale que connaît la Suisse depuis quelques décennies.

Les mutations spatiales de notre pays sont fortement liées à des changements sociaux tout aussi substantiels. La prise de conscience politique qu’ils ont suscitée s’est traduite notamment par la mise en place d’une « Politique des agglomérations », que le Conseil fédéral a lancée en 2001 ou, plus récemment, par l’adoption de la Nouvelle politique régionale et de la Nouvelle péréquation financière. La « Stratégie du développement durable » du CF touche également et directement les régions urbaines.

Cette évolution place la statistique publique devant de nouveaux défis, que l’OFS s’est efforcé d’anticiper et de relever. Il produit et diffuse de nombreuses informations susceptibles de fonder une analyse spatiale fine. Ainsi, par exemple, les données se rapportant à la démographie, aux entreprises et à l’utilisation du sol sont disponibles au niveau de l’hectare, voire des coordonnées géographiques. La stratégie de l’OFS, fondée sur une utilisation systématique accrue des registres (contrôle des habitants, registres des entreprises et établissements, registres des bâtiments et logements, etc.) contribuera à améliorer encore l’offre en informations de ce type. D’autre part, compte tenu des transformations de l’organisation du territoire et de la demande nouvelle qui en découle, des travaux ont été lancés qui devront déboucher sur nouvelle définition de la notion d’agglomération.

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Malgré ses montagnes et ses paysages, la Suisse s’est fortement urbanisée