Ce poisson de 140 millions d’années, découvert dans le département du Var (France) et appartenant à une espèce encore inconnue, a été décrit à partir d’un fragment de crâne fossilisé.

Comme Alien, la plus fantastique des créatures de la SF au cinéma créée par H.R. Giger et qui refait surface avec la récente sortie de Promotheus, il est doté d’une spectaculaire mâchoire double !

Les dents latérales de l’animal forment une série de crocs qui cache un second alignement de dents plus internes, et plus petites, qui devaient permettre de retenir les proies capturées par ce prédateur d’environ un mètre de longueur. Bien que de nombreux poissons possèdent des dents sur leur palais et sur la partie interne de leur mandibule, elles ne forment généralement pas une véritable seconde mâchoire aussi bien développée que sur ce spécimen. Pour souligner cette curiosité anatomique, les paléontologues qui ont étudié ce poisson ont choisi de le nommer Tomognathus gigeri, en l’honneur du créateur du monstre qui hante le film Alien – Le huitième passager (1979). Son nom de genre, Tomognathus, qui a été créé en 1850 pour une autre espèce, signifie « mâchoire coupante » !

Le spécimen était conservé depuis plusieurs années dans les collections du Muséum d’histoire naturelle de Toulon et du Var, mais prisonnier dans sa gangue rocheuse, il ne laissait apparaître que quelques fragments de dents. Après un long et minutieux travail de dégagement du fossile par dissolution de la gangue calcaire à l’aide d’acide dilué, effectué par Pierre-Alain Proz, collaborateur scientifique au Muséum de Genève, toute la roche a pu être retirée et la double mâchoire est apparue. L’étude du fossile a été effectuée par Lionel Cavin, conservateur du département de géologie et paléontologie, avec Stephen Giner, du Muséum d’histoire naturelle de Toulon et du Var.

Référence:
Cavin, L. & Giner, S. 2012. A large halecomorph fish (Actinopterygii: Holostei) from the Valanginian (Early Cretaceous) of southeast France. Cretaceous Research, doi:10.1016/j.cretres.2012.03.020

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Vue rapprochée de la double mâchoire du poisson fossile de Giger
Photographie: Philippe Wagneur © MHN / MHS