Une équipe de l’Université de Genève (UNIGE) est parvenue à visualiser, pour la première fois, des rayons X à haute énergie émanant d’un amas de galaxies, au moyen du satellite Integral. Trop énergétique pour résulter des gaz présents dans l’amas, ce rayonnement trahit le remue-ménage d’ondes de choc géantes, qui agissent sur les électrons comme un accélérateur de particules vingt fois plus puissant que le LHC du CERN. L’étude fait prochainement l’objet d’une publication dans la revue Astronomy & Astrophysics. A l’Integral Science Data Centre (ISDC) de l’Université de Genève (UNIGE), où sont centralisées toutes les observations astronomiques effectuées par le satellite Integral, Stéphane Paltani et Dominique Eckert sont intrigués par des rayons X provenant d’Ophiuchus, l’un des amas de galaxies les plus massifs de l’Univers proche.

Des particules chahuteuses?
Or, le tandem a en mémoire une étude effectuée il y a quatre ans dans l’amas de Coma et qui suggérait l’existence de rayons X à haute énergie issus de cette structure. Reprenant les images du ciel fournies par Integral au cours des cinq dernières années, les astrophysiciens de l’UNIGE sont parvenus à vérifier que le même type de phénomène a cours dans l’amas d’Ophiuchus. A la source de ce rayonnement, ils admettent deux hypothèses, qui impliquent chacune des particules dites «relativistes» parce qu’elles se déplacent à une vitesse proche de celle de la lumière ; en l’occurrence il s’agit d’électrons, qui signent l’oeuvre d’un véritable accélérateur de particules naturel.

Des particules chahutées!
Soit ces particules, plongées dans un champ magnétique, révolutionnent en spirale suivant les lignes du champ tout en libérant du rayonnement synchrotron. Soit le rayonnement découle de l’entrée en collision des électrons avec des microondes qui datent de l’origine de l’Univers et qui baignent la totalité de l’espace. Sous l’effet de ces heurts violents, les électrons perdent de l’énergie, qui prend la forme de rayons X. Déterminer lequel de ces deux scénarios est exact, tel est désormais l’objectif des chercheurs.

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Des astronomes de l’UNIGE traquent des rayons X à haute énergie.