Une sacrée découverte

par | 22 Fév 2008

La plus grande structure de matière noire jamais détectée dans l’univers a été mise à jour par une équipe internationale de 19 astronomes qui publie jeudi ses résultats dans la revue américaine Astronomy and Astrophysics.

La structure filamenteuse de 270 millions d’années-lumière — une année-lumière correspond à une distance de 9.460 milliards de km — découverte grâce à l’analyse des images du téléscope Canada-France-Hawaï (CFHT) s’étend « sur des distances représentant plus de 2.000 fois la taille de notre galaxie, la Voie Lactée », a expliqué dans un communiqué l’Institut national (français) des sciences de l’univers (INSU).

Le précédent record avoisinait les 100 millions d’années-lumière.

La matière noire est détectée par les astrophysiciens grâce à la force d’attraction gravitationnelle qu’elle exerce sur ce qui l’entoure. Elle est différente de l’énergie noire (ou sombre) qui repousse la matière et est responsable de l’expansion de l’univers.

Selon les astrophysiciens, l’univers est composé à 75% d’énergie noire ou sombre, à 21% de matière noire et à seulement 4% de matière ordinaire, faite de neutrons, protons et électrons.

« De la même manière que la structure osseuse du corps humain est rendue visible sur les radiographies par rayons X, la matière noire laisse son empreinte dans la signature lumineuse des galaxies, révélant sa présence par la gravité qu’elle exerce », a précisé l’INSU.

« On regarde les galaxies très lointaines dans l’univers et on observe leur forme. La lumière des galaxies est déviée par la matière noire » durant son trajet pour nous parvenir, a expliqué à l’AFP Martin Kilbinger, l’un des 19 auteurs de l’article et actuel post-doctorant à l’Institut d’astrophysique de Paris. Il s’agit d’un effet dit de « lentille gravitationnelle faible ». Le trajet de la lumière est dévié comme il peut l’être lors d’un mirage ou par une loupe ou un autre type de lentille optique.

« La taille que nous avons mesurée correspond aux limites de notre observation. En réalité, ces structures sont probablement encore plus grandes », selon M. Kilbinger.

« On imagine que la matière noire est composée de particules que l’on ne connaît pas », explique M. Kilbinger. « Son interaction avec la matière ordinaire est très très faible. Elle passe à travers la Terre sans laisser aucune trace. Si on construit un grand détecteur, la matière noire va simplement passer au travers », assure l’astrophysicien.

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Le précédent record avoisinait les 100 millions d’années-lumière.

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